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Siete preguntas a Sheri Fink, ganadora de un Pulitzer por historia sobre Huracán Katrina

Por ~ Publicado el 18 mayo 2010

Su reportaje, “Las mortales decisiones en el Hospital Memorial”, ganó este año en la categoría de periodismo de investigación. Fink trabajó dos años y medio en la historia, conversó con 140 personas y hoy afirma que la vulnerabilidad del sistema sanitario estadounidense es muy frágil frente a los desastres. Son siete preguntas a la ganadora de un Pulitzer.

Sheri FinkEs médico y también periodista. Sheri Fink (41) es autora del reportaje “The Deadly Choices at the Memorial” (“Las mortales decisiones en el Hospital Memorial”), el primer trabajo publicado en un medio digital —ProPublica, institución sin fines de lucro— que gana en la categoría de investigación de los Premios Pulitzer 2010. Fink se ha dedicado a la enseñanza e investigación de la ayuda humanitaria en conflictos y desastres, emergencias internacionales y la amenaza de la enfermedad del SIDA.

Después de graduarse de la Universidad de Stanford en 1999, Fink participó en operativos de ayuda en lugares tan disímiles como Mozambique, Kosovo, Rusia, Irak, Paquistán e Indonesia. También es autora del libro War Hospital: A True Story of Surgery and Survival (Public Affairs, 2003), obra premiada por la American Medical Writer’s Association.

A partir de ese trabajo se gestó su interés por la labor médica en situaciones extremas. “Las mortales decisiones en el Hospital Memorial” es la historia de un grupo de enfermeras y doctores de un centro de salud en Nueva Orleans, ciudad azotada por el Huracán Katrina en 2004. Ante la falta de electricidad y la demora en la llegada de la ayuda—además de la inundación de la urbe—, algunos funcionarios del hospital decidieron inyectar sedantes para aliviar los dolores de aquellos pacientes con menos posiblidades de sobrevivir.

El comienzo del reportaje es escalofriante. “El olor de la muerte era sofocante en el momento en que un rescatista abrió una de las puertas de la capilla del hospital. Adentro, más de una docena de cuerpos yacían inmóviles sobre camillas bajas, o en el suelo, cubiertos de sábanas blancas. En pocos días, el lugar se convirtió en foco de una investigación sobre lo que pasó cuando las inundaciones del Huracán Katrina aislaron el Hospital Memorial de Nueva Orleans. El huracán cortó la electricidad y el agua, y elevó la temperatura adentro sobre los 35 grados Celsius. Aun así, los investigadores estaban sorprendidos por el número de cuerpos en la improvisada morgue e impactados cuando personal de salud denunció que una prestigiosa doctora y dos enfermeras habían acelerado las muertes de algunos pacientes inyectándoles dosis mortales de sedantes. Los trabajadores mortuorios acarrearon 45 cuerpos desde el Memorial, más de los que sacaron de cualquier hospital en la ciudad inundada”.

Puroperiodismo contactó a Sheri Fink para preguntarle sobre su vocación periodística, el camino que debió recorrer para reconstruir esta historia, las difitultades para interactuar con personas que tomaron decisiones difíciles y polémicas, y los aprendizajes que pudo desprender del reportaje.

1¿Por qué decidiste trabajar como periodista?
En los Estados Unidos hay una beca de periodismo científico creada específicamente para estudiantes graduados en ciencia. En mi último año de un programa combinado de MD y PhD, tuve una de estas becas de periodismo. Trabajé en un periódico (el Oregonian) y me enamoré del reporteo.

2¿Cuándo comenzaste la investigación sobre las decisiones en el Hospital Memorial?
A comienzos de 2007.

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3¿Cuánto tiempo destinaste al reporteo?
La historia fue publicada dos años y medio después de que comenzara a reportearla. Algunas veces durante ese periodo estuve trabajando a tiempo completo, y otras veces en menor cantidad.

4¿Con cuántas personas hablaste?
Al menos con 140.

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5Hay algunos temas que a las personas no les gusta referirse. ¿Cómo preparaste tus entrevistas?
En su mayoría, intentando conocer lo mejor posible los eventos y esperar, genuinamente, escuchar y aprender la experiencia de cada persona.

6¿Crees que en tu reporteo escuchaste una “verdad honesta” de parte de tus entrevistados?
Mientras un periodista conoce más de una historia, es más fácil saber cuando las personas son veraces. Algunas de las personas con las que hablé optaron por no referirse a ciertos hechos. Creo que muchas de las personas hicieron lo mejor por contar la verdad desde sus perspectivas. Uno de los aspectos más desafiantes de una historia como esta es confrontar la certeza de que las personas pueden tener distintos recuerdos del mismo evento.

7¿Aprendiste algo de esta historia?
Muchas cosas. Una es que nuestra infraestructura sanitaria es altamente vulnerable a los desastres. Este nivel de estrés en un hospital puede ocurrir en muchos lugares (los recientes terremotos son un triste ejemplo). Pero diferentes hospitales en Nueva Orleans manejaron la situación de forma distinta. Hubo hospitales que tuvieron pocas muertes y cuyos pacientes, aparentemente, no recibieron medicinas para acelerar sus muertes. Hace falta de mayor inversión en preparación de desastres y sus repuestas. Además, el triaje (la clasificación de pacientes en cuidado) es un proceso dinámico y es importante recordar que los recursos pueden cambiar rápidamente, y a veces más recursos pueden ser localizados para ayudar a más pacientes.

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